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Nayib Bukele puede querer convertirse en el primer dictador milenial de Latinoamérica.

El joven presidente de El Salvador ignora ordenes de la corte, se burla de los legisladores y trata brutalmente a los prisioneros.

Cuando se convirtió en presidente de El Salvador el año pasado, Nayib Bukele prometió un cambio. Un milenario que sabe que una selfie vale más que 1,000 palabras, rompió el control de las dos partes que habían gobernado desde el final de una guerra civil en 1992. Bajo su vigilancia, la tasa de asesinatos de El Salvador se convirtió en la más alta del mundo y los salvadoreños abandonaron el país en multitud. Tres de los últimos cuatro presidentes han sido acusados de corrupción. «¡Bastardos, devuelvan lo que han robado!» Sr. Bukele exigió antes de las elecciones. Dio su discurso de victoria en jeans y una chaqueta de cuero.

Pero en sus 11 meses como presidente, ha hecho más para destruir la democracia de El Salvador que para reformarla. En febrero ingresó a la Asamblea Legislativa con soldados para intimidarla y financiar su programa de lucha contra el crimen. Con el estallido de covid-19, su desprecio por las normas democráticas solo ha aumentado. Bukele podría estar en camino de convertirse en el primer dictador milenario de América Latina.

Ejemplifica una tendencia preocupante. Hasta hace poco, la democracia parecía establecida en la mayor parte de América Latina. Las principales excepciones fueron tres países gobernados por déspotas izquierdistas: Cuba, Venezuela y Nicaragua. Ahora algunas democracias se tambalean. El presidente de Honduras, Juan Orlando Hernández, diseñó la abolición de un límite de mandato presidencial y en 2017 fue reelegido en una votación defectuosa. Los manifestantes en Bolivia obligaron a Evo Morales, otro esquivador del límite de mandato, a dejar el cargo (y al país) después de que aparentemente intentó manipular su reelección en octubre pasado. Con covid-19 como coartada, la presidenta interina, Jeanine Áñez, está acumulando poder y buscando retrasar una elección. El presidente populista de Brasil, Jair Bolsonaro, critica a los partidarios que llaman a cerrar el Congreso y la Corte Suprema.

Bukele ha ido aún más lejos (ver artículo). Se movió rápidamente para contener la propagación de covid-19, imponiendo un bloqueo nacional el 21 de marzo, cuando el país tenía solo tres casos confirmados. En nombre de la protección de los ciudadanos, ha pisoteado sus derechos. La policía arrestó a más de 2,000 personas por violar las reglas de cuarentena y las confinó durante hasta 30 días en condiciones que hacen más probable la propagación de la enfermedad.

La Corte Suprema dictaminó que el estado no puede detener a personas sin una ley que lo respalde. Bukele la ha desafiado. «Cinco personas no van a decidir la muerte de cientos de miles de salvadoreños», tuiteó. Las fuerzas de seguridad tomaron sus órdenes para hacer cumplir su bloqueo, emitido a través de Twitter, como comandos legales. (La legislatura ha aprobado una ley que autoriza las detenciones).

Bukele arremetió de nuevo cuando los asesinatos aumentaron el mes pasado después de un largo descenso. Alentó a la policía a utilizar la «fuerza letal» contra los delincuentes y ordenó que los miembros encarcelados de pandillas rivales fueran confinados en las mismas celdas. La oficina del Sr. Bukele publicó fotos de cientos de prisioneros casi desnudos, empaquetados más cerca que gallinas en serie mientras se inspeccionaban sus celdas.

Hasta el momento, Bukele no ha pagado ningún precio por su brutalidad. Los ciudadanos creen que está tratando de protegerlos. Casi el 80% aprueba su manejo de la pandemia. En una elección que se realizará el próximo febrero, su partido Nuevas Ideas probablemente obtendrá el control de la legislatura.

No está claro cuánto tiempo planea conservar todo este poder. Los presidentes en ejercicio no pueden postularse para la reelección. Bukele podría tratar de levantar ese límite de mandato antes de las elecciones en 2024. O tal vez uno de sus parientes, los principales agentes del poder en su gobierno, estará en la boleta electoral. De cualquier manera, la democracia sufriría.

Estados Unidos debería frenarlo, pero no lo hará. Bukele se ha congraciado con el presidente Donald Trump al acordar evitar que los migrantes de otros países se dirijan a Estados Unidos. Una depresión económica inducida por una pandemia podría borrar la popularidad de Bukele. Pero para entonces puede ser difícil deshacerse de él. Los salvadoreños deben encontrar formas de refrenarlo ahora.

Publicado en The Economist.